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“Como uma panela de pressão, o COVID revelou o que era uma crise de saúde mental latente por mais de uma década”, disse o VC Tim Schlidt ao TechCrunch.

De acordo com a Organização Mundial da Saúde, a prevalência global de ansiedade e depressão aumentou 25% no primeiro ano da pandemia. E quando as opções de tratamento disponíveis mostraram seus limites , tanto o público em geral quanto os reguladores ficaram mais dispostos a procurar alternativas – incluindo psicodélicos.

Anteriormente relegadas a comunidades clandestinas e à cultura rave, drogas como ketamina, MDMA (comumente conhecida como ecstasy) e psilocibina agora estão sendo estudadas para desenvolver terapias para tratar tudo, desde TEPT a dores de cabeça em salvas.

“Hoje, existem mais de 400 clínicas de cetamina nos EUA e mais de US$ 200 milhões foram arrecadados nos últimos dois anos para abrir ainda mais”, disse Dina Burkitbayeva, fundadora da PsyMed Ventures. “Muitas dessas clínicas serão locais para terapias assistidas por MDMA e psilocibina, se forem aprovadas, e tratamentos derivados de outras moléculas assim que estiverem disponíveis.”

Um cenário regulatório e social mais favorável está ajudando as startups psicodélicas a se firmarem, mas elas ainda precisam andar na corda bamba, suscetível aos caprichos do sentimento do mercado. “Embora tenha havido muito foco na saúde mental e na promessa dos psicodélicos de serem verdadeiramente perturbadores, nem todo o hype é garantido ou justificado. Na verdade, muitos investidores foram prejudicados pelos primeiros mercados públicos impulsionados pelo hype”, disse Sa’ad Shah, sócio-gerente do Noetic Fund.

Burkitbayeva, Shah e Schlidt são três dos cinco investidores que entrevistamos para este mergulho profundo. Cada um deles tem uma tese de investimento que se sobrepõe fortemente às aplicações de psicodélicos.

De fato, o interesse dos investidores em startups psicodélicas cresceu rapidamente nos últimos anos, atraindo o interesse de investidores generalistas. Mas, à medida que o sentimento do mercado público flutua, os VCs especializados parecem mais propensos a permanecer por toda a viagem.

Pronto para a viagem? Conheça nossos entrevistados:

Tim Schlidt, cofundador e sócio da Palo Santo

Com quais aplicações de psicodélicos você está mais animado, tanto na saúde mental quanto fora dela?

Fora da depressão, ansiedade e PTSD (os transtornos de humor padrão que vemos como alvo dos psicodélicos), a aplicação de psicodélicos para o TOC é bastante convincente. Com base no trabalho de Yale, parece haver pouca ou nenhuma psicoterapia necessária, já que as manifestações graves do TOC parecem ser mais como um distúrbio motor do que com uma base psicológica.

Além disso, as terapias psicodélicas para uma variedade de transtornos por uso de substâncias estão se mostrando muito promissoras. Em particular, tem havido dados convincentes em torno da psilocibina para parar de fumar e até mesmo transtorno de uso de álcool. Embora não seja considerado um psicodélico clássico, a ibogaína tem sido eficaz em extirpar todos os sintomas do transtorno do uso de opioides após uma sessão. Portanto, estamos bastante confiantes de que os psicodélicos surgirão como terapias eficazes para o tratamento de uma série de vícios.

Fora da saúde mental, sou mais fascinado pela aplicação de psicodélicos para distúrbios inflamatórios. Com base no trabalho seminal de Charles Nichols, certos compostos psicodélicos parecem ser potentes anti-inflamatórios em doses muito baixas.

Além de ter amplas aplicações em uma variedade de distúrbios inflamatórios, também abre um novo mecanismo subjacente às vias inflamatórias. Dado o quão baixas as doses são necessárias para atingir os endpoints anti-inflamatórios, a viabilidade comercial dos anti-inflamatórios é dramaticamente maior, pois eles podem ser administrados em doses subalucinógenas.

Outro campo de investigação fora da saúde mental é a dor neuropática. Estamos vendo alguma exploração de psicodélicos para fibromialgia, bem como usos para dores de cabeça em salvas e enxaquecas.

Sobre o que você é mais otimista: empresas diretamente envolvidas no desenvolvimento e/ou entrega de psicodélicos ou empresas auxiliares e de infraestrutura?

Estamos muito entusiasmados com os desenvolvedores de medicamentos. Acreditamos que existem muitas deficiências nos psicodélicos atuais, como neurotoxicidade, potencial risco cardíaco, experiências subjetivas inconsistentes e longas durações. Os medicamentos da próxima geração melhorarão essas qualidades para produzir medicamentos melhores e mais viáveis ​​comercialmente.

Além disso, o IP em torno dessas oportunidades será muito mais defensável, pois serão novas entidades químicas (NCEs). A pesquisa sobre psicodélicos ficou paralisada por décadas devido ao agendamento da DEA, mas as capacidades nos campos da farmacologia e da química medicinal avançaram significativamente durante essa “era das trevas”. À medida que essas moléculas começam a ver a luz novamente, esperamos que técnicas modernas sejam aplicadas para produzir drogas que não mudaram muito desde a década de 1960.

A maioria dos serviços auxiliares e tecnologia não decolará até que os medicamentos sejam comercializados, então vemos poucas oportunidades de curto prazo em outras verticais de qualquer maneira. Além disso, são céticos sobre por que determinada tecnologia deve ser “psicodélica”. Por exemplo, há pouco ou nada sobre EMR/EHR, ou software de gerenciamento de clínica, que precisa ser adaptado para terapias psicodélicas, e prevemos grandes operadores como um AdvancedMD sendo capaz de expandir as ofertas existentes no espaço psicodélico.

Uma peça de tecnologia que achamos bastante atraente é a captura de dados do paciente, ou o que costuma ser chamado de “fenotipagem digital”. Embora as aplicações disso possam ir além das terapias psicodélicas, acreditamos que empresas como a Ksana terão uma presença formidável em ensaios clínicos e vigilância pós-mercado para rastrear uma série de resultados para terapias psicodélicas.

Você pode falar sobre o impacto da pandemia nas perspectivas de mercado para startups psicodélicas?

Como uma panela de pressão, a COVID revelou o que era uma crise latente de saúde mental por mais de uma década. O isolamento e a incerteza aumentaram drasticamente o tamanho da população de pacientes em uma variedade de transtornos de humor – os dados sugerem que doenças como depressão ou ansiedade dobraram ou até triplicaram por meio do COVID. Enfermeira PTSD, bem como PTSD de violência doméstica aumentou acentuadamente durante a pandemia.

Os psicodélicos são um dos raros casos em que o lucro e o impacto trabalham juntos em sinergia. O grande número de pacientes com transtornos de humor é indicativo de uma verdadeira crise humanitária que os psicodélicos prometem resolver.

Além disso, esses grandes mercados endereçáveis ​​apresentam uma oportunidade de negócios para investidores que anteriormente ignoraram o investimento em distúrbios do sistema nervoso central por décadas.

As questões regulatórias ou de sentimento público são um obstáculo maior para as empresas psicodélicas hoje?

Eu diria regulatório, pois eles precisam passar por um processo de aprovação do FDA. Portanto, esse é o principal obstáculo que as drogas psicodélicas terão de enfrentar. Em grande parte, seu avanço será independente do sentimento público.

Empresas psicodélicas voltadas para P&D geralmente precisam de muito capital e tendem a fazer IPOs cedo. O clima volátil para empresas listadas e saídas de capital afetou mais essas empresas?

Até certo ponto, sim. Acreditamos que veremos uma lavagem de empresas mal capitalizadas que estão listadas principalmente nas bolsas de valores canadenses. Dito isso, vimos a maioria das oportunidades de alta qualidade permanecerem privadas, pois são capazes de captar recursos em mercados privados e não precisam ser listadas prematuramente.

As condições atuais do mercado certamente ampliaram o caminho necessário para alcançar um IPO, mas esperamos que, após a obtenção das leituras da Fase 2, as empresas possam listar publicamente, dado o quanto um estudo da Fase 2 reduz o risco de um investimento.

O efeito positivo é que os mercados públicos tiveram um efeito downstream de tornar as avaliações privadas muito mais razoáveis ​​do que em 2021. Com 55% de nosso fundo restante para implantar, estamos ansiosos para colocar dinheiro para trabalhar neste novo ambiente.

O apetite por M&A evoluiu nos últimos meses?

Começamos a ver a Big Pharma mostrando algum interesse em psicodélicos, sendo Otsuka o jogador mais notável a fazer investimentos no espaço (Compass Pathways e Mindset Pharma). Embora nenhuma grande fusão e aquisição tenha ocorrido, acreditamos que veremos grandes aquisições assim que medicamentos selecionados com IP forte atingirem as leituras da Fase 2.

A biotecnologia canabinóide oferece alguns vislumbres do que poderia ocorrer em psicodélicos, com a Jazz Pharma adquirindo a GW Pharma por US$ 7,2 bilhões e a Pfizer comprando a Arena Pharma por US$ 6,7 bilhões, em parte devido a seus portfólios de canabinóides.

Acreditamos que o apetite evoluiu – os negócios de descoberta de drogas psicodélicas estão agora no radar da Big Pharma e começarão a ser um tópico de discussão mais frequente em reuniões de desenvolvimento de negócios em grandes empresas farmacêuticas. Provavelmente começaremos a ver a atividade de fusões e aquisições aumentar em 2026, à medida que uma série de compostos avança na clínica.

Quais são as características que uma equipe fundadora deve ter antes de você pensar em apoiá-la?

Buscamos equipes que tenham profunda experiência em biotecnologia, com pedigrees que incluam registros bem-sucedidos de IND e NDA junto ao FDA. Além disso, a experiência em distúrbios do sistema nervoso central e navegação nas divisões psiquiátricas e neurológicas do FDA é um requisito. Anos de pesquisa e compreensão sobre o mecanismo subjacente aos psicodélicos clássicos no receptor 5-HT2A ou, no mínimo, experiência em pesquisa sobre o sistema da serotonina também ajudam muito.

Os fundadores devem esperar conhecê-lo pessoalmente antes de investir?

Não necessariamente, mas conhecer pessoalmente ajuda. Quando estamos liderando um negócio e assumindo uma participação considerável, as reuniões presenciais são muito mais importantes. As parcerias de risco duram mais do que muitos casamentos, por isso é importante conhecer e garantir que seja uma boa combinação.

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